Este jueves, 14 de marzo, pero en 1929 se celebraron las primeras Justas de Atletismo de la Liga Atlética Interuniversitaria (LAI) como un nuevo espacio de crecimiento y desarrollo deportivo para los atletas puertorriqueños e internacionales.

Los eventos de pista y campo se convirtieron en el atractivo de la organización intercolegial que fue fundada hace 90 años poco antes del debut de las Justas por el director atlético de la Universidad de Puerto Rico (UPR), Cosme Beitía Sálamo, José D. Morales, Luis A. Izquierdo, del Colegio de Agricultura y Artes Mecánicas (CAAM, actual Recinto de Mayagüez de la UPR) y el profesor Charles A. Leker, del Instituto Politécnico de Puerto Rico (hoy, Universidad Interamericana de Puerto Rico).

“Lo que construyeron estos educadores fue un proyecto de país. Un proyecto que le dio vida y alma al deporte puertorriqueño que en las décadas de 1910 y 1920, Puerto Rico ya contaba con atletas desarrollados compitiendo entre escuelas superiores y universidades”, expresó el comisionado de la LAI, Jjorge O. Sosa, en comunicado de prensa. 

“La visión de extender el ciclo de vida deportiva de estos jóvenes era crear un espacio de continuidad para que el país pudiera tener progresivamente representantes en eventos internacionales como lo fue en los primeros Juegos Centroamericanos de 1930 en La Habana, Cuba, que compitió Puerto Rico, y sucesivamente en Panamericanos y Olimpiadas”, contó. 

Las primeras Justas de atletismo se celebraron el 14 de marzo de 1929 en la pista de la Universidad de Puerto Rico de Río Piedras.

Los ganadores fueron los Gallitos de la UPR de Río Piedras dirigidos por Beitía, ganando su primer campeonato con 58 puntos. El segundo lugar fue para CAAM, con 39 puntos, bajo el mando de Morales. En tanto, el Instituto Politécnico de San Germán dirigido por Charles A Lecker quedó tercero, con 20 puntos.

Los participantes de estas primeras justas de atletismo fueron Juan “Lírico” Ramírez, Juan Juarbe, Fernando torres, Ramon Barreiro, Rafael Vélez, Agustín García y Rafael Villanueva (UPR de Río Piedras); Elías Fernández, Melchor Alcina, José L. Nieto, Juan B. Huyke, Florentino Laguna, Ramón Moreno, Guillermo García, Clemente Javier y Manuel Rohena (CAAM); y Félix Sárraga, Luis A. Toro, José “Pepito” Irizarry, Antonio Capriles, Ramón Vales, Manolo Garcia, Luis Colombiani y Luis Sanjurjo (Politécnica).

Los eventos celebrados fueron 100 metros, 200 metros, 400 metros, 800 metros, 400 metros con vallas, relevo 4×100 metros, relevo 4×400 metros, salto a lo alto, salto con pértiga, salto largo, impulso de la bala, lanzamiento del disco y lanzamiento de la jabalina.

El atleta más destacado fue Barreiro, quien terminó con 13 puntos.

Para el historiador deportivo universitario y experiodista en varios medios nacionales e internacionales, José “Pepén” Fernández Vázquez, “la LAI es la institución más antigua del deporte puertorriqueño y gracias a la LAI Puerto Rico ha podido ser bien representada internacionalmente en la década de 1930, 1940, 1950, 1960 y 1970”.

Según Fernández Vázquez, las Justas de Atletismo en el deporte puertorriqueño tienen mucho valor “porque es son el vehículo que permite que los estudiantes se conviertan en profesionales y los que hemos sido estudiantes y participante podemos compartir con los compañeros de estudios y otras personas en el atletismo. Sí, siguen siendo vital para el desarrollo en Puerto Rico porque siguen aportando atletas para el país como lo fue Alondra Negrón y José Meléndez, quienes siguen representado a Puerto Rico, o como Javier Culson (primera medalla olímpica en atletismo para Puerto Rico) como uno de los atletas exponentes de Puerto Rico”.

Sin embargo, las Justas de Atletismo no estuvieron exentas de vivir los cambios a nivel mundial del deporte. La inclusión de la mujer llegó bajo la disposición de la Ley Federal de Título IX en 1972.

En la LAI, comenzó un crecimiento en la apertura de espacio en competencia para las mujeres con la primeras Justas de Atletismo en 1972. Una disciplina que, desde los inicios del deporte en la era antigua del Olimpismo, tenía prohibida la participación femenina.

Este hecho histórico tuvo de vencedoras a la UPR de Río Piedras con 47 puntos bajo la dirección de Cecilia James. En segundo lugar, la Pontificia Universidad Católica con 44 puntos y la Universidad Interamericana con el tercer lugar con 16 puntos. La más destacada fue María Vázquez, de la Católica, ganando oro en las pruebas de 100 y 200 metros, y salto a lo largo.

Para dicha época la educadora física María del Lourdes “Luly” López estaba finalizando estudios en la UPR de Río Piedras compitiendo en el baloncesto y el tenis, ambos deportes ingresaron de manera oficial a la LAI entre 1969 y principios de 1970. Luego, pasó a dirigir varios equipos en su alma mater, viviendo los cambios deportivos de inclusión de género.

“La LAI ha sido crucial para que la mujer pueda desarrollarse profesionalmente en nuestra materia, en la educación física y población física en general. Todavía sigue prevaleciendo el estigma y el estereotipo en la educación física”, indicó López, quien preside la organización PIVE creando alternativas educativas para el bienestar de Puerto Rico por medio del juego, la actividad y el movimiento.

Las Justas de Atletismo han tenido 87 ediciones y han sido suspendidas en tres ocasiones: 1936, 1945 y 1947. Las razones fueron diversas: desde un caso de elegibilidad de Carlos “Ciqui” Lanauze, del Colegio, hasta por huelgas estudiantiles.

En 1958 se celebraron dos veces las Justas de Atletismo: el 29 de marzo y el 18 de noviembre. El adelanto de las Justas para noviembre se debió a que en eses entonces la Administración de Parques y Recreos Públicos necesitaba seleccionar el equipo que representaría a Puerto Rico para los Juegos Centroamericanos y del Caribe en Caracas, Venezuela.

Este año, las Justas de Atletismo se celebrarán en el estadio Francisco “Paquito” Montaner, de Ponce, del 25 al 27 de abril, en el marco del Festival Deportivo del segundo semestre. 

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